Como é determinado a validade de alimento?

Quem nunca se deparou com um produto na geladeira ou armário cujo prazo de validade foi ultrapassado há um ou dois dias e ficou em dúvida sobre descartar ou não o alimento? Para ajudar os consumidores a entender como funciona a data que determina até quando os alimentos podem ser ingeridos sem causar riscos à saúde, o professor Carlos Alberto Rodrigues Anjos, da Faculdade de Engenharia de Alimentos da Unicamp, e com Fernanda Bordin, coordenadora de pesquisa e desenvolvimento da Unilever ensinam sobre o assunto.

O professor Carlos Anjos explica que o prazo de validade dos produtos indica a data a partir da qual começam a ocorrer reações naturais entre as substâncias que compõem os alimentos e que podem resultar em alterações nas características físico-químicas e sensoriais. “A data de validade não significa que naquele dia o produto vai estar totalmente estragado, mas que a partir dali ele pode não estar mais próprio para o consumo”, afirma o especialista em tecnologia de alimentos.

Isso não quer dizer que qualquer alimento pode ser consumido alguns dias depois da data limite indicada na embalagem. Para produtos como o iogurte, por exemplo, a data de validade tem um alto grau de precisão. Além disso, Fernanda Bordin menciona que este tipo de alimento é mais sensível. “Os produtos lácteos são mais suscetíveis à deterioração devido a sua composição, ou seja, possuem mais água e proteína que pães e biscoitos”, comenta.

Produtos que precisam ser conservados sob refrigeração, geralmente com temperatura máxima de cinco graus, devem sempre ser consumidos quando estão mais próximos da data de fabricação do que da data de vencimento.

Carlos Anjos explica que os alimentos que podem ser armazenados em temperatura ambiente são mais estáveis e foram projetados para ter uma vida maior. Neste caso, é possível consumi-los até cerca de uma semana além do prazo indicado na embalagem, desde que eles tenham sido bem estocados e transportados, o que na maioria das vezes o consumidor não tem condições de saber.

Como o prazo de validade dos alimentos é determinado

Para se chegar à data limite para consumo, o alimento é submetido a testes para identificar por quanto tempo ele se mantém sem que ocorram alterações em suas características sensoriais, como aroma, textura e sabor, além das propriedades físico-químicas, como nível de umidade e de proliferação de micro-organismos. Fernanda Bordin afirma que no geral os fatores que influenciam na determinação do prazo de validade são a interação de todos os ingredientes da composição do produto, a embalagem usada, o processo de fabricação, armazenamento e distribuição do produto.

Nos testes de laboratório são simuladas as condições climáticas das regiões para onde o produto será distribuído e consumido. Ou seja pode ser que o mesmo alimento acondicionado na mesma embalagem tenha prazo de validade diferente nas regiões Sul e Nordeste do Brasil, por exemplo.

O professor Carlos Anjos menciona que para estipular a data limite para consumo basta que apenas uma das características do produto, geralmente a principal, comece a sofrer alterações. Por exemplo, no caso de um iogurte que deve ser branco, a data de validade vai marcar o início do período em que a cor passa a mudar. “Aparentemente pode não estar estragado, mas sofreu alterações seja na cor, textura ou aroma”, afirma o professor.

A escolha da embalagem ideal para o alimento também tem a ver com o prazo de validade. É preciso que ela seja a melhor opção para conservar as características físico-químicas e sensoriais do alimento. Se o produto deve ser protegido contra a luminosidade, por exemplo, a embalagem precisa ser fosca, como acontece com os enlatados em conserva.

Carlos Anjos menciona que você pode encontrar produtos iguais no supermercado, mas com diferentes faixas de preço justamente devido a embalagens mais simples, que consequentemente acarretam prazo de validade menor. “A embalagem não melhora o produto, mas mantém por mais ou menos tempo suas características”, observa o professor da Unicamp. A seguir, saiba por que é preciso sempre consumir os produtos no prazo de validade.

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